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메디컬칼럼

낙상, 죽음에 이르는 병?

날씨가 추워지면서 찾아오는 반갑지 않은 일들 중의 하나가 겨울철 노인들의 낙상이다.
노인들은 나이가 들면서 신체기관의 여러 가지 노화 현상으로 관절이나 뼈, 근육이 약해지고 힘이 떨어지며, 균형을 잡는 능력이 떨어져서 쉽게 넘어지고, 시력과 청력이 떨어져서 외부 자극에 둔감해지며, 이로 인해 불의의 사고에 대처하는 민첩성이나 순발력이 많이 떨어진다. 특히 겨울철엔 추위로 인해 몸을 움츠리고, 호주머니에 손을 넣고 걸어간다든지 할 경우, 빙판길 등에서 미끄러져 넘어지는 경우가 많다.
 
특히 노인들은 이런 가벼운 외상의 경우에도 손을 짚으면서, 손목뼈, 어깨뼈의 골절이 일어날 수 있고 엉덩방아를 찧으면서 대퇴골 근위부인 엉덩이뼈나 척추뼈의 골절이 쉽게 발생할 수 있다. 최근 노령 인구의 급속한 증가와 함께 골다공증과 관련된 골절은 계속 증가될 것으로 예상되는데, 미국의 통계에 의하면 인구의 10 %에 해당하는 약 2,500만 명이 골다공증 환자이며 이중 매년 120만 명 이상에서 골절이 발생한다고 한다. 우리나라도 약 200만 명이 골다공증 환자로 추산되며, 매년 5∼10 만 명에서 골절이 발생하는 것으로 추산되고 있어, 골다공증 예방 및 골절 예방의 중요성에 큰 관심이 모아지고 있다.

또한 노인층에서 낙상과 관련된 골절은 단순히 수술적인 치료에 따른 위험뿐 아니라 이후에도 장기간의 회복기간이 필요하며, 이로 인하여 많은 내과적인 합병증이 동반되고, 전반적인 신체적, 정신적 사회적 기능의 감소, 간병과 의료비와 같은 경제적인 부담의 증가를 가져오고, 다행히 회복이 되었다해도 이후에는 넘어지는 것에 대한 두려움이 생기고 이것이 활동을 위축시켜 여러 가지 더욱 심각한 건강문제를 일으키거나 불안증 또는 우울증을 나타내게 되며, 더 나아가 환자의 ‘삶의 질’의 저하를 가져오는 심각한 결과를 낳게 된다.
 
예를 들자면 임상적으로 대퇴골 근위부 골절의 경우 대부분 수술적 치료가 필요한데, 회복기간이 약 6 ∼12개월 소요되며, 회복되더라도 약 ⅓만이 이전 상태로 활동이 가능하고, 전신적인 합병증이 많이 동반되고 발병 첫 수개월 내 사망률이 30∼55 %에 달하며, 이러한 골절을 겪은 환자의 평균 생존기간이 2년이라는 보고가 있다. 이쯤 되면 거의 암에 걸리는 것이나 다름이 없을 정도의 무시무시한 병이라고 해도 과언이 아니다.

실제로 우리 병원에 입원한 환자들의 경우를 보더라도 알 수가 있는데, 최근 인상 깊었던 환자 케이스를 소개하자면, 먼저 고혈압과 폐기종 등으로 외래에서 치료 받던 70대 노인으로, 입원 전까지만 해도 지방에서 버스회사를 운영하며 꽤 정력적으로 활동했었는데, 겨울철에 발생한 낙상과 대퇴골 골절로 인해 수술을 했지만 이후 침상에서 일어나지 못하게 되고 결국은 반복되는 폐렴과 요로감염 등으로 3차례의 입원을 반복하다가 결국 4개월 만에 사망한 경우가 있었다. 또 다른 경우는 간병을 하기 위해, 시영아파트에서 병원까지 자전거를 타고 다니며 노익장을 과시(?)하다가 넘어져 골절되어 이후 수술과 재활치료를 하고 있지만 본인도 다시 걸어 다니기 어렵게 된 딱한 경우였다.
 
낙상과 이와 관련된 골절은 무엇보다도 예방이 중요하다.
그러므로 낙상을 방지할 수 있도록 균형감각을 높이고 근력을 키울 수 있는 가벼운 운동을 평소에 꾸준히 시행하도록 하고, 특히 겨울엔 빙판길에 조심하도록 하고, 무리한 활동을 하지 않도록 해야 한다.

그리고 만약 그래도 넘어지게 되는 경우엔, 가벼운 엉덩방아에도 쉽게 허리뼈나 엉덩이뼈가 부러지기도 하므로, 별거 아닌 타박상 정도로 생각하여 치료시기를 놓쳐 고생하지 않기 위해 빨리 병원을 찾아보도록 노인뿐만 아니라 보호자 및 일반인들에게도 교육 홍보를 통해 널리 알려야 한다. 의료인들도 낙상을 단순한 외과적인 질환이라기보다는 긴 회복 기간을 필요로 하며 다양한 후유증을 가지는 전신적인 질환으로 생각하고 환자를 대해야 하겠다.

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    이은주

    노년내과

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