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메디컬칼럼

폐경기 여성의 호르몬 치료

현대 의학은 삶의 길이를 연장시키는 것에서 나아가 삶의 질의 문제 쪽으로 눈을 돌려가고 있다는 사실에 반대할 사람은 없을 것이다.

 

여성들은 대략 45세에서 55세 사이에 폐경을 맞게 되는데, 폐경이란 난소가 제 명을 다하여 일을 하지 못하게 되고 그에 따라 난소에서 호르몬이 나오지 않으면서 월경이 정지되는 것을 의미한다. 갱년기는 ‘사다리’라는 라틴어에 어원을 두고 있다고 하니 장년기에서 노년기로 가는 중간 단계 정도라 생각하여 생겨난 말로 추정되어 진다.

 

의학적으로는 폐경보다 더 광범위한 의미 즉 난소기능의 전반적, 점진적인 감소로 생리적 기능 및 성기능이 감소, 소실되는 과도기로 평균 기간이 5년 정도된다고 한다. 이 기간에 여성들은 신체적,  정신적 변화와 기능적 장애를 호소하게 된다. 인간의 수명이 연장되면서 폐경 이후의 삶이 늘어나게 되어 자연스럽게 갱년기 및 폐경기에 대해서 근래 많은 관심을 가지고 다각도의 연구가 진행되고 있다.

 

이와 같이 난소에서 나오는 호르몬의 부재로 생기는 몸에서 일어나는 여러 가지 변화 중 가장 흔한 증상이 얼굴이 화끈거리는 증상이다. 이것은 갱년기에 경험하는 가장 초기 증상이며 약 25%의 갱년기 여성이 경험한다고 하며 폐경 후 4년 정도면 치료하지 않아도 약 75%에서 증상이 소실된다. 때때로 얼굴 목,  가슴에 갑자기 뜨거운 기운을 느끼고 피부가 달아오르게 되는데 이에 관여하는 물질에 대해서는 명확히 밝혀진 바는 없다.

 

잠을 잘 때 이러한 화끈거림이 나타나 식은땀에 젖어 잠이 깨므로 잠을 설치게 되기도 하는데 심하면 하루에 40회 이상 이런 증상을 겪는다고 하며, 홍조가 일어난 여성의 67%에서는 1년 이상, 25% 에서는 5년 이상 계속되기도 한다. 홍조가 일어나면서 마음이 더 초조하고 불안해지기도 하여 불안정을 유발하기도 한다. 또 폐경 후 3~4년이 되면 생식비뇨기계의 증상이 나타나게 된다. 여성호르몬의 감소는 피부와 상피 세포에도 영향을 미치게 되어 질과 요도계의 상피 세포가 얇아지고 건조해지며 탄력성을 잃게 된다. 또한 질의 피부 역시 건조화 되며 두꺼워 진다. 질 건조증이 심하면 성관계시 통증이 생기고 손상을 받아 상처가 생기게 되고 감염이 되기도 한다.

 

주로 남성호르몬인 테스토스테론의 영향을 받는다는 성욕의 감퇴에 더하여 이러한 질 건조증도 성관계 기피의 중요한 원인이 된다. 자궁은 장경 3센티 이하로 작아지게 되고 출산 횟수가 많은 여성의 경우 넓어진 질로 자궁이 빠져 나오는 자궁탈출증이 생기기도 한다.

 

그러나 장기적으로 보았을 때 큰 문제는 골다공증과 같은 만성질환이다. 여성은 일생 중 30대를 전후하여 골밀도가 최고치에 달하며 이후에는 서서히 골소실이 일어나게 된다. 여성호르몬은 이러한 골밀도 유지에 중요한 역할을 하는 호르몬의 하나인데 갱년기에는 여성호르몬이 감소하면서 뼈에서 칼슘이 빠져나가 뼈의 질량이 감소하고 구멍이 많은 듬성듬성한 뼈로 바뀌는 것이다. 이렇게 되면 대퇴부, 골반부 및 장골 등이 쉽게 골절을 입을 수가 있게 되는데 전에는 미끄러지면 고작 멍이 들었을 정도로 다친 상처가 이때쯤 되면 골절상으로 이어질 수 있다.

 

계속 진행이 되게되면 키가 작아지고 등뼈가 볼록 튀어나오면서 허리가 짧아지고 앞 가슴뼈가 늘어지는 전형적인 노인 체형으로 변하게 된다. 폐경 후 5년이 되면 폐경 전에 비해 골밀도가 반정도로 감소한다고 하며, 노년기에는 더욱 심각한 결과를 초래하여 골다공성 골절로 생명을 잃을 수도 있다. 골다공증의 위험이 높은 여성들은 이른 시기에 폐경이된 여성,  흡연이나 음주습관이 있는 여성, 또 평소 운동량이 적은 여성 등이다. 이러한 골다공증이 더욱 심각한 것은 이미 진행된 경우에는 현재까지 나온 치료 방법으로는 더 이상의 골 손실을 막는 정도이지 한 번 시들어지기 시작한 뼈를 되돌릴 수 없는 비가역성 질환이라는 데 있다. 따라서 평소 식생활 습관,  적절한 운동을 통해 미연에 방지하는 것이 상책이다.

 

이렇게 폐경은 여성의 건강에 매우 중요한 영향을 미친다. 과거 미국의 연구 결과에서 폐경기 호르몬 치료가 유방암에 걸릴 위험성을 높인다고 발표되어 많은 여성들이 호르몬 치료를 무작정 꺼리는 경향이 있어 보인다. 하지만 호르몬 치료의 장단점에 대하여 의사와 자세히 상담을 하고 약을 중단한 예는 극히 드물다. 무작정 약을 중단하거나 약을 먹는 것을 기피할 것이 아니라, 상기한 바와 같은 증상들로 고생하고 있다면, 나아가 골다공증과 같은 만성 질환을 예방하기 위하여 호르몬 치료의 득과 실에 대하여, 그리고 본인에게 맞는 약제의 선택 및 용량, 기간 등에 대하여 의사와 자세히 상담을 한다면 더욱 건강한 중년 이후의 삶을 기대할 수 있을 것이다.

 


정상인과 골다공증환자의 골단면 비교


골밀도검사 측정장면

 

언제부터 상담이나 치료를 시작해야 합니까?

 

만약 폐경기 증상 때문에 여러분의 생활이 영향을 받는다면 그때부터 상담을 시작해야 합니다. 갱년기 전후에 신체적으로나 정신적으로 폐경기 증상 때문에 정상 생활에 영향을 받고 있는 여성들에게 이런 증상으로부터 자유로워질 수 있는 치료가제공될 수 있습니다.

 

또한 골다공증의 위험이 있는지 알아보는 것도 중요합니다. 골다공증의 가장 큰 문제는 아무 증상없이 조용히 진행되는 것으로, 본인은 아무 증상을 느끼지 못해도 폐경기 휠씬 이전부터 골다공증이 진행되고 있을 수 있다는 사실입니다. 그러므로 골다공증의 위험여부를 미리 알아 예방하는 것이 매우 중요합니다. 중요한 것은 언제 시작하더라도 늦었다는 생각을 버리는 것입니다. 예를 들어 나이가 65세가 되었을 때 골다공증의 위험이 있어 의사가 치료를 권한다면 치료를 포기하는 것보다 치료를 시작해서 얻는 이익이 휠씬 더 크다는 사실입니다. 모든 사람은 더 나은 삶을 살 권리가 있습니다. 그 권리를 포기하지마십시오.

 

호르몬 대체요법(HRT)이란 무엇입니까?

 

호르몬 대체요법이란 폐경기로 인하여 인체 내에서의 생성이 부족해진 호르몬을 보충시켜 주는 요법입니다. 호르몬 대체요법을 호르몬 계열인 피임약과 혼동하시는 분들이 계시는데 경구 피임약은 합성된 호르몬으로 인체내에서 충분이 생성되는 호르몬을 더 투여하는 방법입니다. 그와 반대로 호르몬 대체요법은 생성이 충분하지 않는 호르몬을 폐경기 이전의 수치로 개선하여, 폐경기와 관련된 신체적, 정신적 증상을 치료하는 방법입니다.

 

모든 갱년기 여성이 호르몬 대체요법을 필요로 합니까?

 

호르몬 대체요법은 폐경기 증상을 완화시키는 것은 몰론 골다공증의 위험도 감소시키므로 일반적으로는 폐경기를 경험하는 모든 여성에게 필요합니다. 그러나 결정은 여러분이 의사와 상담한 후 본인이 결정하는 것입니다. 모든 치료와 마찬가지로 어떤 여성들에게는 이 치료가 필요하지 않을 수도 있기 때문입니다. 또, 치료를 시작하고 싶어도 할 수 없는 경우도 있으므로 치료를 시작하기 전에 일반적인 신체검사와 산부인과 검사를 받고 의사의 지시에 따라 복용을 시작하면 됩니다.

 

호르몬 치료의 장단점에 대하여 의사와 자세히 상담을 하고, 무작정 약을 중단하거나 약을 먹는 것을 기피할 것이 아니라, 상기한 바와 같은 증상들로 고생하고 있다면, 나아가 골다공증과 같은 만성 질환을 예방하기 위하여 호르몬 치료의 득과 실에 대하여, 그리고 본인에게 맞는 약제의 선택 및 용량, 기간 등에 대하여 의사와 자세히 상담을 한다면 더욱 건강한 중년 이후의 삶을 기대할 수 있을 것이다.

 

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    채희동

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